Een retourtje met de teletijdmachine: Kep en Kampot

Een retourtje met de teletijdmachine: Kep en Kampot

Voor een heen-en-terugje naar het Indochina van de jaren ’20 ben je in Kep en Kampot aan het juiste adres. Hier bouwden de Fransen enkele prachtige Art Deco huizen en hotels om de drukte en de hitte van Phnom Penh te ontvluchten. Dat maakte van Kep een beetje het Saint-Tropez van Cambodja en Bokor Hill Station in Kampot het Biarritz waar de warmste maanden overbrugd werden wanneer het zelfs aan de kust onhoudbaar werd. Om maar te zeggen, ze hadden het hier goed voor mekaar, die Fransen.

Kep

Maar zoals dat wel vaker gaat, mooie liedjes duren nooit lang: in de jaren ’60 brak de burgeroorlog uit en werden de Fransen verjaagd uit Cambodja. Hun mondaine villa’s kwamen leeg te staan en de kostbare spullen werden gestolen. Weg daken, elektriciteit, badkamertegeltjes, … Deel twee van de vernielingen vond eind jaren ’70 plaats wanneer de Rode Khmer zich terugtrok in Kep en Kampot. Enkele huizen en hotels werden gesloopt of kapot geschoten, de anderen staan er nog steeds al palmt de natuur ze stukje bij beetje in. Toch zien ze er nog altijd erg indrukwekkend uit en zijn ze absoluut één van de hoogtepunten van onze reis tot nu toe.

Kep

Art deco in Kep

Cambodjanen kijken wel vaker vreemd op van westerlingen, maar een ritje langs alle overblijvende Art Deco ruïnes vinden ze wel heel bizar. Je leest het in hun ogen: “Wat is er nu zo geweldig aan vernielde huizen als je een peperplantage en een krabmarkt kan bezoeken?” Tja, culturele verschillen zeker…

Kep

Voor 15 US$/halve dag huren we een tuk tuk die ons naar de mooiste plekken brengt. Zo zijn we zeker dat we de indrukwekkendste huizen en hotels niet missen. Bovendien weet de chauffeur precies in welke huizen we binnen mogen kijken en welke niet. Sommige huizen worden namelijk door de overheid verhuurd aan mensen uit het dorp voor een kleine som. Die staan niet te springen om ongewenst bezoek te ontvangen. Hoe zou je zelf zijn als er plots iemand in je huis staat met een fotocamera in de aanslag.

Kep

Kep

Ook het koninklijk paleis van de voormalige Cambodjaanse koning Sihanouk wordt verhuurd. Een flink slot op de poort maakt duidelijk dat de bewoners geen pottenkijkers willen. Ook niet als we er als “rijke stinkers” een paar dollars tegenaan willen gooien. Ze hebben in ieder geval een mooi uitzicht op het strand. Een strand met donker zand; iets waar de koning niet wild van werd. Daarom liet hij bij elk verblijf in Kep wit zand aanvoeren en uitstrooien. Je bent koning of je bent het niet natuurlijk.

Vakantieparadijs Bokor Hill Station

Bokor Hill Station is zo’n plek waarvan je eigenlijk niet zeker weet of je droomt of er echt bent. Gewoon omdat het zo bizar is. Op deze afgelegen bergtop bouwden de Fransen een vakantieparadijs met een Art Deco hotel en casino, winkels, een postkantoor en zelfs een kerk. Zo zonder airco een perfecte plek om zich terug te trekken tijdens de warmste maanden van het jaar. Klein detail: maar liefst negenhonderd mensen stierven bij de bouw van dit bergdorp.

Bokor Hill Station

Vandaag is het een spookstad en dat gevoel wordt alleen maar versterkt wanneer de mist langzaam de berg opkruipt en je in enkele minuten tijd maar een paar centimeter ver kan kijken. Om vervolgens even snel weer te verdwijnen. Een surrealistische ervaring.

Bokor Hill Station - Casino

Wanneer je door de gangen van het hotel/casino loopt, versterkt dit gevoel alleen maar. Als je je ogen sluit, kan je je bijna voorstellen hoe het hier geweest moet zijn, zoveel decennia geleden. Ontbijten in de statige eetzaal, mannen die samen roken in het salon, kinderen die op het terras spelen, …

Kampot - Bokor Hill Station - Casino

Nu is het hier nog rustig maar binnenkort is dat voor altijd verleden tijd. De Vietnamese-Chinese hotelketen Sokha heeft Bokor Hill, ja de volledige berg, voor 99 jaar in bruikleen gekregen van de Cambodjaanse overheid. Daarmee hebben ze het recht om in een beschermd natuurgebied een grootschalig vakantiepark te bouwen met een groot hotel (met meer dan 400 kamers, waarvan enkele een privé-karaokebar hebben), een casino, een stuwmeer en 1989 huizen, die te koop aangeboden zullen worden voor 300.000 US$/woning. Helemaal gericht op de nieuwe toerist: de Aziaat die alles op één plek wil beleven en met bussen tegelijk aangevoerd worden. Dat allemaal onder het mom van een natuurvakantie met vleugje cultuur en veel luxe.

Bokor Hill Station - Highland Resort

Het kerkje en het vroegere hotel/casino werden opgekuist, helemaal klaar om Aziatische toeristen te laten kirren van vreugde, want o wauw, er staan enkele historische Franse gebouwen op een boogscheut van hun chique kamer.

Of die 1989 woningen allemaal verkocht geraken en de hotels vol is nog maar de vraag. Blijkbaar heeft Sokha heel veel moeite om gasten en kopers aan te trekken en dat kan wel kloppen want de gigantische parking voor het hotel was zo goed als leeg, met uitzondering van enkele westerlingen die hun brommertje parkeren om toch even te gaan piepen in een draak van een hotel.

Bokor Hill Station - Highland Resort

Als we later die dag in ons eigen hotel The Columns toekomen, weet de hoteleigenares ons te vertellen dat de meeste inwoners van Kampot niet opgezet zijn met het project, maar dat niemand openlijk protesteert omdat het toch geen zin heeft. Er is te veel geld mee gemoeid en de overheid kan dit geld goed gebruiken.

Bokor Hill Station - Maquette

Ze bevestigt dat het nieuwe hotel niet rendabel is (oorspronkelijk waren er veel meer kamers voorzien maar het aantal werd teruggeschroefd in de bouwfase) en vindt het onbegrijpelijk dat ze verder gaan met bouwen in kostbaar natuurgebied. Ze kan zich bovendien niet voorstellen dat er interesse is in die dure vakantiehuizen. Precies de bedenking die wij ons ook maakten. Intrigerend hoe met geld alles te koop is, ook hier. Wie weet stevenen ze binnen enkele jaren opnieuw af op een spookstad.

Praktisch

Wij namen de bus naar Kep met de Sorya-busmaatschappij. Een enkel ticket kost 8 US$/persoon. Officieel duurt de rit ongeveer vier uur, maar in realiteit is dat al snel zes uur omdat de weg er erg slecht bij ligt.
Nadien gingen we met de tuk tuk naar Kampot. Dat gaf ons de vrijheid om onderweg enkele tussenstops te maken. Deze rit viel iets duurder uit, maar het was eens iets anders dan een stoffige bus. Kostprijs: 20 US$/enkele rit.

Categories: Azië, Cambodja